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社会保障体系

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在 20世纪 30年代的大萧条时期,美国国会通过了《社会保障法》,开始为当时没有财务保障的老年人建立养老体系。这一法案的构想是对 2700万雇员及他们的雇主征收工资一定比例的税款,作为向退休工人支付基本养老金的基金。

每个雇主和雇员都有一个身份识别 (ID) 号码,用于定期收取并追踪基金。国会要求这个计划在 1937年执行,并且成立了一个新的机构运行这个计划:即社会保障局 (SSA)。该机构主要由统计员和其它专家组成,其中大部分人以前从未在政府部门工作过。这是美国历史上最大的会计行动。


社会保障制表机

这部具有历史意义的默片记录了正在运行的打孔卡制表机,展示了制作并维护 2600万美国人的就业记录的一部分流程。

IBM 提供了打孔卡设备以及关于会计和薪金数据的专业知识,正是这些数据使得法律的实施成为可能。该项目对 IBM 产生了深远的影响。在 20世纪 30年代中期,公司努力摆脱萧条状况。到 30年代末,IBM 是那个困难时期中最成功的公司之一;社会保障项目推动 IBM 从一家中型企业发展成为信息技术领域的全球领导者。

新成立的社会保障局不知道如何快速实施这样大规模的项目,于是便向已经推行类似制度的欧洲政府寻求建议。欧洲一位专家说:“这样做行不通。政府应放弃整个想法。”社会保障局的员工与 IBM、其它办公设备供应商以及政府中使用 IBM 制表设备多年的其它部门进行交流。最终,社会保障局的工作人员提出了使用数据处理设备对这么大的交易量进行处理的方式。每个人都同意,手动的纸质处理方式已经不可行,因为数据量太大了。

对 IBM 来说,在大萧条时期,市场对数据处理的需求每年都在下降。竞争对手通过裁员、暂停产品创新和减少库存的方式应对。而 IBM 的做法与此相反:公司拒绝裁员,而是在需求量低时在研究和原料储备方面投资。IBM CEO Thomas Watson Sr.相信大萧条很快会结束,而且他希望随时抓住机遇,提供新型的先进记账机。

IBM 必须投标社会保障局的业务—事实上,负责该客户的销售人员 H. J. MacDonald 在这笔业务中忙碌了两年时间。Thomas Watson Sr. 认为这是一次“必赢”的机遇。最终,所有的建议都提出来了,在 1936年 9月 16日,社会保障局通知IBM中标。

IBM 被选中是出于两个基本原因。第一,公司已经与社会保障局合作,根据政府的需求定制了制表设备。第二,IBM 能够足够快地交付并安装大量设备,在国会要求的截止日期之前保证社会保障局的系统投入运行。

Watson 还知道,美国 350万雇员需要将薪金数据提供给社会保障局,而规模最大的公司需要高速记账机来处理这些数据。在几个月内,几千个 IBM 客户开始请求IBM销售人员与他们合作,建立符合社会保障局要求的薪金应用系统。尽管大萧条一直持续到二次世界大战之处,但对 IBM 来说,业务的衰退已经基本结束。

到 1939年底,IBM 的业务收入比 1935年的水平增加了 81%。公司的美国员工从 1935年的 6268人增加到 1941年的 10,000多人。同样重要的是,IBM 作为创新企业的声誉在政府和私人领域中广泛传播;结果证明公司在大萧条时期为未来而投资的战略大获成功。Watson 的儿子后来回忆,董事会、竞争对手和商业媒体对他父亲的这一乐观战略提出了严厉的批评。Watson 个人对于数据处理需求的乐观态度在赢得社会保障局的合同后得到了证实。当然,他也是幸运的。如果《社会保障法》没有通过,而且对 IBM 机器的需求没有实现,公司可能难逃倒闭的结局。

随着政府的规模在 20世纪后半叶不断扩展,IBM 也随之壮大,最早是凭借制表设备,后来是计算机。公共机构官员经常向 IBM 求助,解决其它大的、复杂的、看似不可能的解决的问题,包括从冷战期间如何建立防空系统保护美国安全、指导人类登月到最近的支持美国医疗保险制度、解决环境问题,以及协作开展医疗研究。

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